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“A great idea doesn’t thrive without a good team behind it” – Afiniti CEO in interview with Expansión

BY ELENA ARRIETA

Updated: 02/23/2018 (Translated from the original Language)

The founder of Align technology now runs Afiniti, an Artificial Intelligence company.

Everything that Zia Chishti touches turns to gold. The first company he founded was Align Technology, creator of the orthodontics Invisalign. The success of these transparent dental aligners, created with 3D printing technology, has triggered the company’s market capitalization to over $17 billion. Chishti has also founded Afiniti, one of the hottest start-ups in the field of artificial intelligence solutions applied to call centers. To understand this transition, we must go back to the attacks of September 11, 2001.

Chishti was born in the USA, but when he was 2 years old, his father died. And he along with his mother moved to his country of origin, Pakistan. He lived there until the age of 18, and then returned to North America to pursue his university studies.

He briefly worked in the Mergers and Acquisitions department of Morgan Stanley and in 1997, during his postgraduate studies at Stanford, he gave birth to Align Technology. The company soon made a mark and went public with excellent results. In mid-2001, out of the 1,000 employees of Align Technology, more than 700 were based in Lahore, Pakistan.

“After 9/11, the market could not distinguish between Pakistan and Afghanistan, Align shares fell by 90%”

“After the attacks on the Twin Towers, overnight the stock lost 90% of its value. The markets could not distinguish between Pakistan and Afghanistan. And in those circumstances, the board of directors were in favor of firing me and our 700 workers in Lahore, and move all their operations from Pakistan to Costa Rica. In the end, I negotiated an exit, where I would help Align Technology to make the leap to Costa Rica and I would keep the remaining business in Pakistan for a figurative price of one dollar,” he explains.

That remnant included an engineering development division, another data analytics division, and third, the call center. Those were the seeds of his second company, TRG, a business process outsourcing (BPO) firm. This company currently operates as an investment firm in BPO solutions and technologies. And one of the fruits of that investment strategy is Afiniti. Today, Chishti is the president of TRG and Afiniti.

The Director of Afiniti in Spain and Latin America is Alonso Aznar, son of the former President of the Government in Spain.

Vocational Entrepreneur

“I have very good memories from my time at Morgan Stanley. But I always knew that I would be an entrepreneur,” he says.

“While I was at Stanford, I came up with the idea of

Invisalign. I believed in it so strongly that I understood that the risk was worth it. I had no experience in setting up businesses. I did not know the orthodontic sector. I did not even have the engineering skills to produce the splints. I went to the Stanford Robotics department, where there were about ten individuals working while facing the wall, I cleared my throat and asked, ‘Does anyone want to start a new company with me?’ “Four people turned around; they were the first four engineers of Align Technology”.

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 Chishti, during the interview. JMCadenas | EXPANSION

“At the beginning, I thought that the most important thing was to raise money but over time I realized that capital is a commodity, and that having a good idea was more relevant. But today, I believe that the key to success is in the teams you build around the business. A great idea does not work without a good team behind it.”

To the new entrepreneurs, Chishti advises not to settle for small incremental innovations, but to look for new angles. “The beginnings of Invisalign were not easy because the market doubted its effectiveness, but we were persistent. On the other hand, an entrepreneur must be very clear about what value he brings, how he solves the problems he faces and where the revenue will come from”.

Bubble?

Chishti recognizes the existence of a speculative bubble around artificial intelligence and machine learning. He says: “This is how it will be until a new fashion trend appears. What matters is that a company generates income and profits. There is a start up with hardly more than one employee and valued in hundreds of millions, which is absurd. Afiniti, on the other hand, I’m sure will reach positive cash flow this summer.”

Expectation before the Afiniti IPO

The US start up, Afiniti, offers artificial intelligence solutions (a combination of ‘big data’ and ‘machine learning’ techniques) aimed at call centers. The technology allows you to identify which agent is more likely to close a sale with a specific client. Its clients include large operators of telcos, banks, insurers. In the last round of financing in 2017, the company was valued at $1.6 billion. “We expect a substantially higher figure after the IPO,” says its CEO. This year, Afiniti will reach break-even, which makes it one of the few technology companies that will debut in the market as already being profitable. “The idea is to go public sometime in 2018, but we are still studying the alternatives, given that we have sufficient funds, one of the options would be to quote a limited part of the capital,” explains Zia.

DIRECTIVOS ENTREVISTA CON ZIA CHISHTI, CREADOR DE ‘INVISALIGN’

“Una gran idea no prospera sin un buen equipo detrás”

Zia Chrishti ha creado dos ‘start up’ americanas valoradas en más de 1.000 millones de dólares, Align Technology y Afiniti.

POR ELENA ARRIETA

Actualizado: 23/02/2018 00:29 horas

El creador de Align Technology dirige ahora Afiniti, una compañía de inteligencia artificial.

Todo lo que toca Zia Chishti se convierte en oro. La primera empresa que fundó fue Align Technology, creadora de la ortodoncia Invisalign. El éxito de estos alineadores dentales transparentes, creados con tecnología de impresión 3D, ha disparado la capitalización bursátil de la compañía por encima de los 17.000 millones de dólares. Chishti ha fundado también Afiniti, una de las start up más candentes en el campo de la inteligencia artificial aplicada a call centers. Para comprender esta transición hay que retroceder hasta los atentados del 11 de septiembre de 2001.

“Tras el 11-S, el mercado no distinguía entre Pakistán y Afganistán. Las acciones de Align cayeron un 90%”

Chishti nació en EEUU, pero al fallecer su padre cuando sólo tenía 2 años, su madre y él se mudaron al país de origen de ésta, Pakistán. Allí vivió hasta los 18 años, cuando regresó a Norteamérica para cursar sus estudios universitarios. Trabajó durante un tiempo en el departamento de Fusiones y Adquisiciones de Morgan Stanley y en 1997, durante su posgrado en Stanford, dio vida a Align Technology. La compañía pronto se labró un nombre y salió a Bolsa con muy buenos resultados. A mediados de 2001, de los 1.000 empleados de Align Technology, más de 700 estaban en Lahore, Pakistán. “Tras los atentados contra las Torres Gemelas, de la noche a la mañana, la acción perdió el 90% de su valor. Los mercados no distinguían entre Pakistán y Afganistán. En esas circunstancias, el consejo de administración era partidario de despedirme a mí y a los 700 trabajadores de Lahore, y trasladar todas sus operaciones de Pakistán a Costa Rica. Al final, negocié una salida por la que ayudaría a Align Technology a dar el salto a Costa Rica y me quedaría el negocio remanente de Pakistán por un precio simbólico de un dólar”, explica.

Ese remanente incluía un área de desarrollo de ingeniería, otro de manipulación de datos, y en tercer lugar el call center. Ése fue el germen de su segunda compañía, TRG, un negocio de externalización de procesos de negocio (BPO). Esta empresa opera en la actualidad como una firma de inversión en soluciones y tecnologías BPO. Y uno de los frutos de esa estrategia de inversiones es Afiniti. Hoy, Chishti es el presidente de TRG y de Afiniti.

El director de Afiniti en España y Latinoamérica es Alonso Aznar, hijo del expresidente del Gobierno.

Emprendedor vocacional

“Tengo muy buen recuerdo de mi etapa en Morgan Stanley pero siempre supe que sería un emprendedor”, asegura. “Mientras estaba en Stanford tuve la idea de Invisalign. Creía tan firmemente en ella que entendía que el riesgo merecía la pena. No tenía experiencia montando negocios, ni conocía el sector de la ortodoncia. Ni siquiera reunía las capacidades de ingeniería para producir las férulas. Así que me dirigí al departamento de Robótica de Stanford, en el que había unos diez individuos trabajando de cara a la pared. Me aclaré la garganta y pregunté: ‘¿Alguien quiere arrancar una nueva empresa conmigo?’. Cuatro personas se giraron; los primeros cuatro ingenieros de Align Technology”, relata este innovador.

“Al principio, creía que lo más importante era levantar dinero. Con el tiempo me di cuenta de que el capital es una commodity, y de que tener una buena idea era más relevante. Pero hoy por hoy, creo que la clave del éxito está en el equipo del que te rodeas. Una gran idea no prospera sin un buen equipo detrás”.

A los nuevos emprendedores, Chishti aconseja “no conformarse con hacer pequeñas innovaciones incrementales, sino buscar nuevos ángulos, hacer aquello por lo que tus amigos te dirán ‘no lo hagas’. Los inicios de Invisalign no fueron fáciles porque el mercado dudaba de su eficacia, pero fuimos persistentes”. Por otra parte, un emprendedor “debe tener muy claro qué valor aporta, cómo resuelve el problema al que quiere hacer frente y de dónde vendrán los ingresos”.

Burbuja?

Chishti reconoce la existencia de una burbuja especulativa en torno a la inteligencia artificial y el machine learning. “Así será hasta que aparezca una nueva tendencia de moda. Lo relevante es que una empresa genere ingresos y beneficios. Hay start up con poco más de un empleado y valoradas en cientos de millones. Es absurdo. Afiniti, en cambio, alcanzará cash flow positivo este verano”.

Expectación ante la salida a Bolsa de Afiniti

La ‘start up’ estadounidense Afiniti ofrece inteligencia artificial (una combinación de técnicas de ‘big data’ y ‘machine learning’) dirigida a los ‘call centers’. Su tecnología permite identificar qué operador tiene mayores probabilidades de cerrar una venta con un cliente determinado. Entre sus clientes hay grandes operadoras de ‘telecos’, bancos, aseguradoras… Su última ronda de financiación, en 2016, valoró la compañía en 1.600 millones de dólares. “Esperamos una cifra sustancialmente superior tras la salida a Bolsa”, afirma su consejero delegado. Afiniti alcanzará este año ‘break even’, lo que la convierte en una de las pocas tecnológicas que debutará en el parqué siendo ya rentable. “La idea es salir a Bolsa en algún momento a lo largo de 2018, pero aún estamos estudiando las alternativas. Dado que contamos con fondos suficientes, una de las opciones sería sacar a cotizar una parte minoritaria del capital”, explica Zia Chishti.

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